Fee Brothers zullen ons allemaal overleven

Fee Brothers zullen ons allemaal overleven
Anonim

Gelegen aan de zuidelijke oever van Lake Ontario in de noordwestelijke hoek van de staat New York, is Rochester de geboorteplaats van vele gerenommeerde merken, van Eastman Kodak en Xerox tot Franse mosterd, Genesee Brewing Company en de supermarktketen Wegmans. Vaak werd deze hoofdrol achtergelaten, echter, de 156-jarige Fee Brothers, wiens in papier verpakte bittertjesflessen versierd met de besnorde profielen van de vier oprichtende broers - James, Owen, John en Joseph - op aandacht staan ​​op bar tops Wereldwijd.

Hoewel het best bekend om hun naamgenootbittertjes, blijft de vierde generatie Fees (de achterkleinkinderen van James Fee) een kabinet met curiosa van cocktailmixers produceren: hartige siropen, schuim, pekel en botanische wateren die de burgeroorlog hebben doorstaan, verbod en de meer recente megaboom in cocktailbitters - allemaal met een staf die vandaag slechts 14 mensen telt.

"Titels betekenen niet heel veel in een bedrijf van deze omvang", zegt Joe Fee, die naast president, penningmeester en verkoopmanager van Fee Brothers ook is "de man die net onder de bottelmachine zat die het repareerde. " Hoewel Fee zich herinnert aan het schroeven van dopjes op bitterflesjes toen hij pas zes jaar oud was, trad hij pas officieel in het familiebedrijf in nadat hij in 1991 afstudeerde aan de universiteit, toen hij de functie van officemanager bij de verkoopafdeling kreeg. In 2012 namen hij en zijn zus Ellen, die toezicht houdt op productontwikkeling en productie, het bedrijf over van hun vader (hij stierf in 2015 op 94-jarige leeftijd) en werden vierde generatie-eigenaren van het familiebedrijf.

De 55-jarige Fee, groot en bebrild, kan vaak worden gezien tijdens verkoopgesprekken of het bijwonen van wereldwijde cocktailconferenties zoals Bar Convent Berlin en Tales of the Cocktail, met zijn peper-en-zouthaar verscholen onder een bruin leer, Australisch binnenland– stijl hoed die een vertrouwd gezicht is geworden voor degenen die het kennen. "Ik draag het niet dagelijks, maar als ik in de rol van 'Verkoper Joe' zit, draag ik mijn kenmerkende hoed, " zegt Fee in zijn onderscheidende, platte en licht nasale accent in het binnenland.

Hoewel veel van hun merknaam aangeeft dat het bedrijf operationeel is "sinds 1863", is Fee Brothers in feite opgericht in 1864. "Hier is het probleem", onthult Fee. "Mijn grootvader vond zichzelf iets van een dichter en hij kwam met de limerick, 'The House of Fee van de Genesee sinds achttienhonderd drieënzestig.' Ik denk dat 1864 niet voor hem werkte, dus nam hij een beetje poëtische licentie. We zijn langzaam, terwijl we dingen herdrukken, het veranderen in 1864 om meer historisch correct te zijn. "

Owen Fee en zijn vrouw, Margaret McMahon Fee, emigreerden van County Monaghan in Ierland naar Rochester, waar ze in 1847 een slagerij opende. Ze voedden vijf kinderen op: James, Mary Jane, Owen Jr., John en Joseph. (Hoewel de huidige generatie Fees hem nooit persoonlijk heeft ontmoet, is Stephen Colbert een verre neef en afstammeling van de tak van de familie van John Fee.) Nadat zijn vader stierf, opende de oudste zoon van het bedrijf, James, een warenwinkel en voegde later toe het importeren en verkopen van wijn en sterke drank aan het bedrijf; ze begonnen uiteindelijk hun eigen wijn te maken van lokale druiven.

Na een reeks verliezen - de dood van Margaret, Owen Jr. en Joseph en een brand die hun gebouw verwoestte en hun bedrijf ontspoorde in 1908 - riepen de enige overlevende broers, James en John, hun kinderen in om te helpen en het bedrijf opnieuw op te bouwen binnen een jaar. Toen John Fee stierf in 1912 op 64-jarige leeftijd, gevolgd door broer James op 79 in 1920, nam de tweede generatie Fees het familiebedrijf over - net bij het begin van het verbod.

Het was het Angostura-tekort tussen 2009 en 2010 dat alles veranderde.

Die donkere 13 jaar bleken een creatieve tijd te zijn voor de Fee Brothers, die een interesse opwekte in niet-alcoholische producten die vandaag nog steeds hun inventaris aandrijven. Ze creëerden een reeks hartige siropen in smaken zoals Benedictine, Chartreuse, rum, brandewijn en crème de menthe die werden geadverteerd als een manier om water te smaken, maar voornamelijk werden gebruikt om de smaak van bootleg-geesten te bedekken. 'Het gaf een slechte drank. Ik betwijfel of het perfect was, maar het was tenminste een knik in de goede richting, toch? ' zegt Fee.

Terwijl de Fee Brothers ook toestemming kregen om sacramentale altaarwijn te produceren voor kerken in de oostelijke VS, was het hun Vin-Glo-dienst die hen een voorsprong gaf tijdens de droge jaren van het verbod. Door gebruik te maken van artikel 29 van de Volstead-wet, waarmee huishoudens jaarlijks 200 liter wijn konden produceren (zolang het een bijproduct was van het conserveren van fruit), begonnen de Fee Brothers thuis wijnproductiekits te verkopen en assistentie te verlenen het opzetten van het vat en het begin van het gistingsproces, later terugkerend naar fles, kurk en label de resultaten.

De archieven van het bedrijf, gehuisvest in het Fee Brothers Museum, een klein bijgebouw in het zich altijd uitbreidende hoofdkantoor gevuld met familie-efemere verschijnselen, waaronder vintage flessen, vaten, etiketten, advertenties en productiegereedschap, bevatten een oud recordboek met de namen van mensen - waaronder enkele opmerkelijke cijfers - die gebruik maakten van de Vin-Glo-service. "Er was de CEO van Kodak en de plaatselijke postmeester en een paar restauranteigenaren en hun directe buren die mogelijk nog een paar keer in dat boek hebben gezeten dan strikt legaal was", zegt Fee.

Fee Brothers creëerde ook hun eerste bitters tijdens Verbod - een originele sinaasappelbitter, nog steeds in productie, die misschien de behoefte aan een klassieke Martini bevredigde, maar ook een beetje sinaasappelschil aan cocktails leverde in een tijd waarin het hele jaar door verse producten en koeling was niet de norm. Hoewel veel bedrijven nooit zijn hersteld van de slopende effecten van het verbod, slaagde Fee Brothers erin te overleven door creatief te navigeren en de mazen in de draconische wetten van die periode te maximaliseren. (Naast Vin-Glo verkochten ze ook een vloeibaar moutextract van vijf gallon, brutaal genaamd Bruin, geadverteerd door een berenmascotte onder het mom van koken en bakken, dat ook zou kunnen worden gebruikt om bier te brouwen. Krijg je het? Brewin '? )

Met de intrekking van het verbod in 1933, in aanvulling op het nieuw leven inblazen van de wijnproductie, heeft John Jr. de niet-alcoholische inspanningen van het bedrijf die succesvol waren tijdens de droge jaren, opgevoerd met producten zoals Fee Brothers 'Frothy Mixer, een geconcentreerde citroengeur vloeistof die werd gebruikt om een ​​zure mix te maken die werd gepopulariseerd met de slogan: "Knijp niet, gebruik Fee's." Voor zijn plotselinge overlijden in 1951 was John Jr. van plan de focus van het bedrijf volledig te verleggen naar hun niet-alcoholische portefeuille. Na zijn wensen nam Blanche Fee, de vrouw van John Jr., na zijn dood contact op met de New York State Liquor Authority om hun vergunning voor de productie van liquor af te staan.

De volgende ochtend, voordat ze de tijd had om zelfs te overwegen om de resterende wijnvoorraad te bottelen, kwamen federale agenten met bijlen opdagen en maakten ze een show van het breken van de vaten. "We waren direct aan de oever van de rivier de Genesee en ze liepen het allemaal de rivier in", vertelt Fee. 'Duizenden liters. Deze vaten aan hun zijde waren langer dan een man. Ze moesten op hun plaats in de kelder hebben gezeten. De visbak van die vrijdag was voorgemarineerd. '

Blanche Fee en haar dochter Nancy hielden het bedrijf in leven ondanks het verlies van productie-knowhow en recepten met de dood van John Jr. De zoon van Blanche, John "Jack" Fee III (de vader van Joe en Ellen Fee), een chemicus die bij Eastman Kodak werkt, zou zelfs maanlicht in de fabriek, helpen zijn moeder batches maken na het werk. Hij nam uiteindelijk het familiebedrijf over met zijn vrouw, Margaret, maar slechts een handvol originele recepten was hem bekend - de sinaasappelbittertjes en een paar siropen - en Jack moest voortdurend experimenteren om te proberen het werk van zijn vader te herscheppen. “Mijn grootvader schreef zijn recepten in code en alleen hij kende de sleutel. Mijn vader vertelde me dat het dingen zou zeggen als: 'Neem een ​​bolletje ixma's.' Wel, wat zijn ixma's in godsnaam? " herinnert zich Joe Fee.

"Ik heb elke perceptie overwonnen dat het gebruik van glycerine slecht is."

Jack breidde zijn line-up uit met de creatie van een aromatische Old Fashion Bitters in het midden van de jaren 1950, en voegde uiteindelijk mint- en perzikversies toe in de vroege jaren 1990. Jack's dochter Ellen Fee voegde in 1994 citroen- en grapefruitbittertjes toe aan de portefeuille. Jack ontwikkelde ongeveer 60 producten, ”zegt Fee. "Mijn zus Ellen heeft er nu ongeveer 65 ontwikkeld. Ik heb er een ontwikkeld: Black Walnut Bitters, schat, dat is van mij."

Gedurende het grootste deel van het bestaan ​​van Fee Brothers verkocht het bedrijf haar producten voornamelijk aan restaurants en bars. Maar halverwege de jaren 90, toen internet het voor enthousiastelingen gemakkelijker maakte om vintage cocktailrecepten te ontdekken en hun bevindingen te delen op discussieborden, begonnen de telefoons te rinkelen met vroege cocktailrevivalists, waaronder Ted Haigh, die zijn zoektocht naar sinaasappelbittertjes schreef om een ​​Satan's Whiskers te maken in zijn invloedrijke boek Vintage Spirits and Forgotten Cocktails gepubliceerd in 2004; Robert Hess, die de Trident creëerde, zijn 2000 Negroni-riff die vraagt ​​om Fee Brothers Peach Bitters; en Gary Regan, die informeerde over het kopen van een flesje bitters, en uiteindelijk zijn eigen Regan's Orange Bitters No. 6 in 2005 zou gaan ontwikkelen.

De bittersboom die later kwam, zag de verkoop van bitters gestaag toenemen, maar het was het Angostura-tekort tussen 2009 en 2010 dat alles veranderde. "Ik zou rondgaan en met accounts praten en ze zouden zeggen: 'Waarom heb ik jou nodig, we hebben Angostura?'" Herinnert Fee zich. “Ze dachten dat we een Podunk-bedrijf waren die bittertjes in vuilnisbakken in onze garage door elkaar gooide. Ik kreeg geen grip. Dan hebben bittertjes hun hoogtijdagen en is er geen Angostura en begin ik telefoontjes te krijgen. In 18 maanden heb ik minstens 27 nieuwe distributeurs toegevoegd. Het leek op vissen in een vat schieten. '

Na de verwoestende brand en het verbod te hebben overleefd, is de nieuwste hindernis waarmee het bedrijf wordt geconfronteerd, afkomstig van een heleboel nieuwe bittertjes die de markt hebben verzadigd. In een landschap waar veel nieuwe bittere bitters makers volledig natuurlijke botanische en bittermakende middelen gebruiken, gemacereerd in een high-proof neutrale geest, worden de 19 bittere smaken van Fee Brothers af en toe als kunstmatig afgedaan, omdat ze vertrouwen op aangepaste smaakextracten en een plantaardige glycerine-oplossing.

Fee laat op zijn beurt de kritiek van zich af en heeft weinig interesse in het bijwerken van de manieren van het verleden. "Ik heb elke perceptie overwonnen dat het gebruik van glycerine slecht is", zegt Fee. "Dat is hoe opa het deed, omdat hij geen alcohol kon krijgen tijdens het verbod, en dat is hoe mijn vader het deed. Het maakt mijn leven gewoon zoveel eenvoudiger. Plus, het werkt. " Ze gebruiken vier verschillende smaakmakerijen om waar mogelijk natuurlijke extracten op basis van alcohol- en notensmaak te verkrijgen, maar vertrouwen vaak op een kunstmatige smaak om het mengsel te versterken tot het gewenste profiel is bereikt. "Ik krijg tegenwoordig niet zoveel pushback", zegt Fee. “Mensen accepteren ons zoals we zijn. We hebben de tand des tijds doorstaan. ”

Barmannen blijven de eerstelijnsambassadeurs voor het succes van Fee Brothers, en hun flessen zijn een vertrouwd gezicht bij de beste bars in het hele land. Maar met zoveel mensen die hun eigen siropen, siroopjes en zelfs bittertjes maken, vraagt ​​men zich af wie de klant is voor de diepe inventaris van Fee Brothers van de mix van orgeat, grenadine en Margarita. "We zijn misschien niet in de top 2 procent van ambachtelijke cocktailbars, maar de andere gewone plaatsen moeten ook drinken", zegt Fee. “Ik ga nog steeds onze Whiskey Sour-mix verkopen aan bars in jeu de boules-banen en mensen hebben drie seconden nodig voor hun Margaritas. Daar heb ik geen probleem mee. ' In sommige opzichten is het gewoon een andere overlevingsstrategie voor een van de langstlopende bitterbitterbedrijven ter wereld.

Terwijl de 10-jarige periode van Fee Brothers van groei met dubbele cijfers, grotendeels als gevolg van hun bittere verkopen, de afgelopen jaren heeft gestabiliseerd, is een onverwacht wildcard uit hun archieven omhooggeschoten: Fee Foam. Het duidelijke, food-grade schuimmiddel, een vroege uitvinding van Jack Fee, ziet een piek in de verkoop als een veganistisch vriendelijk en kosteneffectief alternatief voor eiwitten. "Het Fee Foam is het comeback-product van de eeuw", zegt Fee. “Het was een hondenproduct. Toen ik een kind was, zou mijn vader een heel jaar de behoefte aan dat product goedmaken in een emmer van 5 gallon. De laatste jaren gaan de barmannen eroverheen. Oh, mama, ik heb net twee pallets ervan op een container naar het magazijn van onze distributeur in Amsterdam gestuurd en ze zeggen al dat het meeste is verdwenen. "

Wat betreft de toekomst van het familiebedrijf, is Joe onzeker over de vooruitzichten. “Er lijkt momenteel geen vijfde generatie op te staan. Ik heb geen kinderen, maar het is vrijdag en de dag is jong, 'zegt Fee, snel met een grapje met een vader. Na wat meer overpeinzing merkt hij op: 'Waar we vanaf hier gaan is een beetje te kristallen bol - zoals ik. Ik denk niet dat we ergens heen gaan. '